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Big Pharma im Weltall

Die vom Elon Musk und seiner Firma Space X betriebene Falcon 9-Rakete brachte am 9. Juni insgesamt 72 Kleinsatelliten für Kunden ins All – darunter die erste Weltraumfabrik der Welt.

Die Herausforderung: 2019 enthüllte der Pharmariese Merck, dass ein Experiment auf der Internationalen Raumstation gezeigt hatte, wie man sein Blockbuster-Krebsmedikament Keytruda stabiler machen kann. Das bedeutete, dass es nun durch eine Spritze statt durch eine Infusion verabreicht werden konnte.

Der Schlüssel zu dieser Entdeckung war die Tatsache, dass sich Teilchen anders verhalten, wenn sie von der Schwerkraft befreit sind. Zu sehen, wie das Medikament in der Schwerelosigkeit kristallisiert, half Merck herauszufinden, wie es seinen Herstellungsprozess auf der Erde optimieren kann, um die stabilere Version herzustellen.

Die Forschung in der Mikrogravitation könnte zu vielen weiteren Entdeckungen wie dieser oder sogar zur Entwicklung völlig neuer Medikamente führen, aber die ISS-Astronauten haben nur so viel Zeit für kommerzielle Experimente.

Die einzigen Möglichkeiten, die Mikrogravitation (oder den freien Fall) außerhalb der Umlaufbahn zu erreichen, sind Parabelflüge und Falltürme, und die sind nur für Experimente geeignet, die weniger als eine Minute in der Mikrogravitation benötigen – das ISS-Experiment von Merck dauerte 18 Tage.

Das kalifornische Start-up-Unternehmen Varda Space Industries kündigte an, im Jahr 2021 die erste Weltraumfabrik der Welt zu bauen, in der nicht nur Arzneimittel, sondern auch andere Produkte hergestellt werden sollen, die von der Herstellung in der Schwerelosigkeit profitieren könnten, wie z. B. Halbleiter und Glasfaserkabel.

Diese Fabrik würde aus einer kommerziellen Satellitenplattform bestehen, die mit zwei von Varda hergestellten Modulen verbunden wäre. Ein Modul würde Geräte enthalten, die ein Produkt autonom herstellen können. Das andere wäre eine Wiedereintrittskapsel, die die fertigen Produkte zur Erde zurückbringen würde.

In der ersten Woche im All wird Varda vor allem die Systeme des Satelliten testen, um sicherzustellen, dass alles wie gewünscht funktioniert. In der zweiten Woche wird das alte HIV-AIDS-Medikament Ritonavir wiederholt erhitzt und abgekühlt, um zu untersuchen, wie seine Partikel in der Mikrogravitation kristallisieren.

Nach etwa einem Monat im Weltraum wird Varda versuchen, seine erste Weltraumfabrik zur Erde zurückzubringen, indem es sie mit Hyperschallgeschwindigkeit durch die Atmosphäre schickt und dann mit einem Fallschirmsystem sicher auf dem Test- und Übungsgelände des US Verteidigungsministeriums in Utah landet.

Space X wird für Big Pharma interessant.


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